24 julio, 2021

Todo sobre el helicóptero que volará en Marte

El helicóptero, que solo pesa unos 2 kilogramos en la Tierra y tiene un fuselaje del tamaño de una caja de pañuelos, comenzó hace seis años como un desafío que parecía poco plausible superar. Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California, sabían que era teóricamente posible volar en la tenue atmósfera de Marte, pero nadie estaba seguro de poder construir un vehículo lo suficientemente potente como para volar, comunicarse y sobrevivir de forma autónoma con las extremas restricciones de su masa.

Luego, el equipo tuvo que demostrar en pruebas terrestres que el helicóptero podía volar en un entorno similar al de Marte. Ahora ya solo queda afrontar el momento de la verdad, probar al Ingenuity en el ambiente real de Marte.

«Nuestro equipo del Helicóptero para Marte ha hecho cosas que nunca se habían hecho antes, y que al principio nadie estaba seguro de que pudieran hacerse», destaca MiMi Aung, directora del proyecto Ingenuity en el JPL. Estamos encantados de estar ahora tan cerca de demostrar en Marte lo que el Ingenuity puede hacer realmente».

Ingenuity sobrevivió a las intensas vibraciones del lanzamiento al espacio el 30 de julio de 2020, y ha superado todos sus controles de salud desde entonces.

El helicóptero no intentará su primer vuelo hasta más de un mes después del aterrizaje ya que los ingenieros del rover y del helicóptero necesitan tiempo para asegurarse de que ambos robots están listos. Esto es lo que se conoce como una demostración tecnológica, un proyecto con un enfoque limitado que solo busca probar una nueva capacidad por primera vez. Entre las demostraciones tecnológicas anteriores se encuentran el primer vehículo que circuló sobre la superficie de Marte (el Sojourner), y los diminutos CubeSats de Mars Cube One (MarCO) que sobrevolaron Marte. Además de este no lleva instrumentos científicos y no forma parte de la misión científica del Perseverance. El objetivo del Ingenuity es solo de ingeniería: demostrar el vuelo de un helicóptero en la extremadamente tenue atmósfera de Marte, que tiene apenas un 1 por ciento de la densidad de la atmósfera de la Tierra.

El Ingenuity intentará realizar hasta cinco vuelos de prueba en un plazo de demostración de 30 días marcianos (unos 31 días terrestres). Sus aspiraciones, dado el carácter pionero de las mismas, son similares a las del avión de los hermanos Wright que logró el primer vuelo motorizado y controlado, en la Tierra. Dado que la atmósfera de Marte es muy tenue y ofrece por tanto una pobre sustentación aerodinámica en el aire, solo compensada en parte por la

menor fuerza de gravedad, el Ingenuity está diseñado para ser ligero, con palas de rotor mucho más grandes y que giran mucho más rápido de lo que se necesitaría para un helicóptero de la masa del Ingenuity en la Tierra.

El objetivo del Ingenuity es demostrar las tecnologías y las operaciones básicas necesarias para volar en la atmósfera marciana. Si tienen éxito, estas tecnologías y la experiencia de hacer volar un helicóptero en otro planeta podrían permitir otros vehículos voladores robóticos avanzados que podrían formar parte de futuras misiones robóticas y humanas a Marte. Los posibles usos de un futuro helicóptero en Marte incluyen ofrecer un punto de vista único que no ofrecen las actuales naves en órbita a Marte ni los rovers y aterrizadores en el suelo; obtener imágenes de alta definición de zonas inexploradas para facilitar el acceso posterior a ellas de otros robots o de humanos; y explorar terrenos demasiado escarpados para ser recorridos por rovers e incluso humanos. Un futuro helicóptero podría incluso ayudar a transportar cargas útiles ligeras pero vitales de un sitio a otro de Marte.

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