24 julio, 2021

Descubren el origen de las montañas “nevadas” de Plutón

Un estudio recientemente explicó por qué hay nieve de metano congelado en las montañas de Plutón.

Plutón, fue descubierto en 1930, y a partir de ahí fue considerado durante mucho tiempo el noveno planeta de nuestro Sistema Solar. Pero posteriormente del gran descubrimiento de mundos intrigantes similares en las profundidades del distante Cinturón de Kuiper, el helado Plutón fue reclasificado como planeta enano.

Cuenta con un radio de 1151 kilómetros, Plutón tiene aproximadamente 1/6 del ancho de la Tierra. La superficie de Plutón se destaca por montañas, valles, llanuras y cráteres y su temperatura puede oscilar de 226 a -240ºC.

El 14 de julio de 2015, la nave espacial “New Horizons” de la NASA se llegó a acercar a 12.500 km del planeta enano. Durante el sobrevuelo, New Horizons pudo caracterizar la atmósfera de Plutón y su superficie. Fue ahí cuando la nave espacial New Horizons pudo llegar a observar que Plutón tiene una sorprendente región de montañas “nevadas”, nunca antes vista, se observó un paisaje así en ninguna otra parte del Sistema Solar.

Sabemos que en la Tierra a medida que ascendemos en altura a nuestras montañas, la temperatura disminuye con la altura. Pero en Plutón hay una inversión de temperatura debido a la radiación solar, lo que implica que cuanto más alto estemos el aire está más cálido. Justo por esta inversa los científicos se preguntan ¿por qué hay nieve?

Un equipo internacional dirigido por científicos del CNRS, el organismo oficial de investigación de Francia, hizo esta nueva investigación. Lo primero que comentaron es que la nieve de Plutón no es la misma que la nieve de la Tierra, ahí es metano congelado, y no agua congelada. La atmósfera de Plutón se encuentra formada principalmente por nitrógeno, con trazas de metano y monóxido de carbono. Pero a pesar de tener tan poco contenido de metano, algo sucede para que se congele. Para entender este fenómeno, que podría producir un paisaje tan similar en condiciones tan diferentes, usaron un modelo climático para Plutón que reveló que, debido a su dinámica tan particular, el metano se concentra en las altitudes más altas.

Es decir, en los picos de las montañas más altas el aire contiene el suficiente metano para que se condense. Esto lo hallaron en una región conocida como Cthulhu, por sus montañas que tienen 4 km de altura.

Esa actividad también podría llegar a explicar cómo se formaron otros reservorios de metano en Plutón y a conocer más sobre su dinámica y comportamiento atmosférico.

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